Neil Armstrong, el primer hombre en pisar la Luna el el 21 de julio de 1969, durante la misión estadounidense de Apollo 11, ha muerto a los 82 años de edad debido a complicaciones en el corazón después de una operación llevada a cabo hace tres semanas.

De familia de origen aleman, nació el 5 de agosto de 1930 en Wapakoneta, Ohio (Estados Unidos). Creció en diferentes ciudades del estado de Ohio, del cual su padre Stephen era auditor. Su interés en volar ocurrió desde muy temprana edad cuando visitó las Carreras Nacionales Aéreas de Ohio. A los seis años efectuó su primer vuelo en un Ford Tri-Motor.

Neil Armstrong

Con tan solo quince años ya tomaba lecciones de vuelo, de hecho Armstrong ya estaba volando aviones antes de tener su licencia de conducir. Recibió su licencia de vuelo en 1947. Al terminar sus estudios secundarios recibió una beca de la Marina de Estados Unidos. En 1949 fue como aviador a la Guerra de Corea donde voló 78 misiones de combate partiendo desde el portaaviones USS Essex. En 1952 Armstrong se unió al Comité Consultivo Nacional (NACA). Ahí trabajó durante 17 años como ingeniero, piloto de pruebas, astronauta y eventualmente administrador, tanto de la agencia como de su sucesora, la NASA.

Su camino a ser astronauta empezó a mediados de la década de los 1950 cuando se trasladó al Centro de Vuelos Edwards (California) donde se dedicó a ser piloto de aviones de alta velocidad. Voló más de 200 diferentes modelos de aeronaves, incluyendo aviones de reacción, cohetes, helicópteros y planeadores. En 1962 obtuvo una plaza de astronauta de la NASA (uno entre nueve). Desde ahí empezó su durísimo entrenamiento de cuatro años para la misión Apollo que lo llevaría a la Luna.

Su primera misión espacial fue en 1966 como comandante del Gemini VIII con David Scott (quien posteriormente volaría en las misiones Apollo 9, y Apollo 15), en la cual tuvo que conducir la nave a un acoplamiento exitoso con el Agena. Aún así hubo problemas, las naves empezaron a girar rápidamente y después de un desacoplo tuvo que hacerse un amerizaje de emergencia en el Océano Pacífico.

En 1969 Armstrong viajó a la Luna en la misión Apollo 11. Partieron de la Tierra el 16 de julio y el 21 de julio, después de pilotar el módulo lunar hasta la superficie del satélite, Neil Armstrong tuvo el honor de convertirse en el primer hombre en pisar la Luna.

Es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad

Armstrong abandonó la NASA en 1971, trabajó como profesor en la Universidad de Cincinnati hasta 1979. Después ha trabajado y ha sido parte de la junta directiva de varias empresas, muchas de las cuales tienen relaciones con el gobierno de Estados Unidos: Marathon Oil, Learjet, Cincinnati Gas & Electric Company, Taft Broadcasting, United Airlines, Eaton Corporation, AIL Systems, Thiokol y EDO Corporation, empresa en la que trabajó hasta 2002 cuando se retiró.

También fue vicepresidente de la Comisión Rogers, que investigó el accidente del Transbordador Challenger en 1986